Le mystère des planètes flottantes

Une équipe internationale a découvert l'existence de 18 corps célestes extra-solaires flottant librement, dans la région d'Orion, à environ 1.000 années-lumière de la Terre. C'est la première fois que des chercheurs captent directement la lumière émise par ces astres dont on soupçonnent l'existence depuis 1995. Mais une surprise de taille attendait les astronomes : ces corps célestes, dont trois sont des planètes de façon certaine, ne sont dans l'orbite d'aucune étoile ; ils flottent indépendamment de toute force gravitationnelle. Les premières images de ces intrigantes planètes ont été obtenues par l'équipe de Maria Rosa Osorio, de l'Institut d'astrophysique des Canaries, en Espagne, et ces observations ont ensuite été confirmées avec le télescope Keck, de Hawaï. La masse de ces astres équivaut entre 5 à 15 fois celle de Jupiter, la plus grosse planète du système solaire. Il s'agit de ''jeunes'' planètes, âgées de moins de 5 millions d'années. Si tous ces corps célestes s'avèrent être des planètes, cela pourrait remettre en cause certaines théories sur la formation des planètes. Ces théories expliquent cette formation par l'agglomération progressive de gaz et de poussières qui gravitent autour d'une étoile. Cette découverte est publiée dans la revue Science.

Tiré de http://quotidien.sciencesetavenir.com/sci_20001006.OBS7998.html?0030

Octobre 2000