LES CHASSEURS D'ASTEROIDES DE LA NASA ONT FAIT UNE PRISE SURPRENANTE.

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JET PROPULSION LABORATORY
CALIFORNIA INSTITUTE OF TECHNOLOGY
NATIONAL AERONAUTICS AND SPACE ADMINISTRATION (NASA)
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POUR DIFFUSION IMMEDIATE

 

11 MARS 1999

Des astronomes, qui cherchaient des astéroides pointant vers la Terre, sont tombés sur une découverte inoffensive mais fascinante -- une étoile en train d'exploser, autrement dit une supernova.

Cette supernova, nommée 1999am, se situe dans une galaxie éloignée d'environ 650 millions d'années-lumière. (Une année-lumière est la distance que parcourt la lumière en une année, soit environ 9500 milliards de kilomètres ou bien 6000 milliards de miles.) Cette étoile était inconnue des astronomes jusqu'à ce que son image soit prise par la caméra [l'appareil photo ?] du système NEAT de la NASA. Le NEAT (pour Near Earth Asteroid Tracking) est le programme de surveillance des astéroides proches de la Terre.

"Nous étions à la pêche au saumon, et nous avons pris une baleine," a dit le Docteur Steven Pravdo, directeur de projet et co-investigateur au NEAT. "Le projet est prévu pour rechercher les astéroides et les autres objects qui représentent un danger potentiel pour la Terre. La découverte de cette supernova est un bonus pour les astronomes en général."

La supernova 1999am est de type "Ia", ce qui signifie que, avant son explosion, c'était une étoile naine blanche qui formait un système binaire avec une autre étoile. Vers la fin de sa vie, la naine blanche a capturée tellement de matière de sa compagne qu'elle est devenue trop massive pour le supporter, et elle a explosée en libérant autant d'énergie que 100 milliards de soleils.1999am est maintenant presque aussi brillante que la galaxie qui l'entoure et qui se nomme CGCG 060-009.

Le NEAT, avec le chasseur d'astéroides Eleanor Helin comme principal enquêteur, fonctionne depuis décembre 1995. Il utilise une grande caméra sensible et entièrement automatisé à composants à couplage de charge. Celle-ci est montée sur un téléscope d'un mètre de diamètre (39 pouces) qui est géré par l'US Air Force. Il est situé au sommet du Mont Haleakela sur l'ile hawaiienne de Maui.

Depuis le milieu de l'année 1998, les scientifiques du NEAT ont publié leurs données sur un site web au moyen d'un programme appelé SkyMorph, le fruit d'une collaboration entre le JPL et le Centre Goddard de Vol Spatial (Goddard Space Flight Center) de la NASA situé à Greenbelt (Maryland). Tandis que le projet NEAT détecte les objets approchant la Terre en cherchant des corps célestes qui changent de position après une période de temps, les données peuvent aussi être utilisées pour faire la chasse aux objets immobiles dont la luminosité varie au cours du temps. Ainsi, les images offrent un échantillon varié de possibilités pour l'astronomie -- Les scientifiques du NEAT choisissent les astéroides, alors que d'autres astronomes sélectionnent différentent parcelles du cosmos par l'intermédiaire du site web public de SkyMorph.


"Grâce à SkyMorph, les astronomes peuvent trouver une collection d'objets intéressants, dont les supernovae," ajoutait Pravdo, enquêteur principal pour SkyMorph. "Dans ce cas, nous envoyons directement nos données au Laboratoire National Lawrence Berkeley à Berkeley (Californie). Le Professeur Greg Aldering et d'autres scientifiques du 'Supernova Cosmology Project' ont immédiatement trouvé 1999am."

Pravdo affirme que les scientifiques du Laboratoire National Lawrence Berkeley ont trouvé la supernova en comparant les images prises en Février avec des
donées précédentes du NEAT. Ils ont clairement vu un changement de luminosité, indiquant que l'étoile avait explosé et qu'elle était devenue une supernova. Ils ont en plus confirmé leur découverte par des observations supplémentaires de télescopes au sol. Le 18 février, pour la première fois, les scientifiques du NEAT ont expédié les nouvelles données directement au Laboratoire Berkeley, et comme le souligne Pravdo, "Nous avons fait des économies."

Vous trouverez des information et une image de 1999am sur le site suivant:
http://huey.jpl.nasa.gov/~spravdo/snanima.htm

Pour plus d'informations sur le projet NEAT allez à:
http://huey.jpl.nasa.gov/~spravdo/neat.html

Des informations sur Skymorph sont disponibles sur le site suivant:
http://skys.gsfc.nasa.gov/skymorph/skymorph.html

Le Dr. Thomas McGlynn est directeur scientifique de SkyMorph à Goddard. Les projets NEAT et SkyMorph sont dirigé par le JPL pour le Bureau des sciences spatiales (Office of Space Science) de la NASA à Washington DC.

Le JPL est une division de l'Institut de Technologie de Californie (California Institute of Technology) à Pasadena (Californie).

(traduit de l'anglais par Frédéric - UFOCOM)


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